La antigua metrópolis maya de Tikal, hogar de decenas de miles de personas, pudo albergar espacios verdes para el esparcimiento de sus habitantes.

Investigadores de la Universidad de Cincinnati dicen que los embalses de Tikal, fuentes críticas de agua potable de la ciudad, estaban bordeados de árboles y vegetación salvaje que habrían proporcionado una belleza natural escénica en el corazón de la ciudad ocupada.

Los investigadores desarrollaron un sistema novedoso para analizar el ADN de plantas antiguas en el sedimento de los reservorios del templo y el palacio de Tikal para identificar más de 30 especies de árboles, pastos, enredaderas y plantas con flores que vivieron a lo largo de sus orillas hace más de 1.000 años. Sus hallazgos pintan la imagen de un oasis salvaje y exuberante.

"Casi todo el centro de la ciudad estaba pavimentado. Eso produciría bastante calor durante la estación seca", dijo en un comunicado el paleoetnobotánico David Lentz, profesor de biología en la Facultad de Artes y Ciencias de la UC y autor principal del estudio.

"Así que tendría sentido que tuvieran lugares agradables y frescos a lo largo del embalse", dijo. "Debe haber sido hermoso de ver con el agua y los árboles y un lugar bienvenido para que los reyes y sus familias fueran".

El estudio fue publicado en la revista Nature Scientific Reports.

Conocían plenamente las plantas

Lentz y su equipo de investigación ofrecieron cuatro hipótesis sobre qué plantas, si las hubiera, podrían haber crecido a lo largo de los tan importantes embalses: ¿Cultivaron los mayas cultivos como maíz o calabaza allí? ¿O plantaron árboles frutales como los que se encuentran en un embalse similar en la presa Purron de México? ¿Quizás alinearon los embalses con espadañas de acuerdo con su apodo de gente de los juncos? Lentz señaló que los nenúfares a menudo adornan las antiguas pinturas mayas.

"A lo largo de la iconografía maya, los nenúfares representan la continuidad entre el mundo acuático y el mundo de arriba", dijo Lentz. "Era parte de su mitología".

Pero los investigadores encontraron poca evidencia para apoyar alguna de estas hipótesis. En cambio, encontraron evidencia que refuerza una cuarta idea: que los mayas permitieron que los terraplenes permanecieran intactos como bosques. Esto habría ayudado a prevenir la erosión y habría proporcionado plantas y frutos medicinales o comestibles.

Los investigadores encontraron evidencia de una variedad de plantas que viven a lo largo de los acuíferos, incluidos árboles como andira inermis y el ramón (nogal maya) que se elevan a 30 metros de altura. Lentz dijo que el ramón es una especie de bosque lluvioso dominante en Guatemala.

"Es una curiosidad por qué encontrarías ramón alrededor del embalse. La respuesta es que dejaron este bosque intacto", dijo Lentz. "Tikal tiene un clima severo. Es bastante difícil sobrevivir cuando no llueve durante cinco meses al año. Este embalse habría sido la fuente de sus vidas. Por lo tanto, protegían estos lugares al no talar los árboles, preservando una arboleda sagrada".

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